Fri Art débute ses activités à la fin des années 1970. Fri-Art 81, ambitieuse exposition organisée dans le cadre des festivités du 500e anniversaire de l’entrée de Fribourg dans la confédération réunit une soixantaine d’artistes suisses et internationaux dans le bâtiment de l’ancien séminaire à Fribourg. Fri Art présentera ensuite une exposition sur cinq sites à New York sous le titre Fri-Art made in Switzerland. Plusieurs années d’activisme seront nécessaires avant de bénéficier d’un espace dédié à ses activités : c’est en 1990 que la Ville met à disposition une partie d’une ancienne usine du XIXe siècle devenue asile de nuit, à proximité des Bains de la Motta, en Vieille Ville.

Le programme ambitieux du centre d’art a toujours proposé une médiation entre la scène suisse et internationale dans ses développements les plus actuels, et le public.